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Souvenirs, épisode 1 : New Horizons et le survol de Pluton en 2015

Rédigé par NGC44 Aucun commentaire

Le 14 juillet 2015 la sonde spatiale New Horizons survola la planète naine Pluton et ses satellites, dévoilant pour la première fois des images haute résolution de sa surface et récoltant de précieuses données.

Logo mission New Horizons

Rares sont les gens qui s'en rendent compte, mais c'était un moment historique, un grand pas en avant dans l'histoire de l'exploration de l'espace, parce qu'avant on ne connaissait pas beaucoup de détails de la surface de Pluton. En effet, comment observer à des milliards de kilomètres un objet bien plus petit que la Lune ? Réponse : c'est très difficile, et même les meilleures images fournies par Hubble ne permettaient pas de résoudre de détails.

Avant New Horizons, Pluton c'était ça :

Telrad
Pluton vue par Hubble en 2006

Et ça :

Telrad
Pluton vue par Hubble en 2010

Je me rappelle m'être posé beaucoup de questions sur l'apparence de Pluton, est-ce que la réalité allait coller aux vues d'artiste ? Allions-nous avoir des surprises et découvrir que Charon est en fait un relai cosmodésique pris dans la glace comme dans la saga des Mass Effect ?

Et puis les premières photo arrivèrent et nous montrèrent le cœur, des plaines, des vallées, des dunes, des montagnes, des bassins, des relief... et surtout, une atmosphère plus épaisse et impressionnante que prévu ! Honnêtement je m'attendais à un paysage lunaire couvert de cratères, j'étais loin d'imaginer quelque chose d'aussi beau.

Telrad
Pluton vue par New Horizons en 2015
Telrad
L'atmosphère de Pluton vue par New Horizons en 2015

En quelques jours Pluton est passée du statut de planète déclassée peu intéressante à l'un des plus beaux objets du système solaire. Lointaine et isolée, sa surface semble pourtant géologiquement jeune avec une activité cryovolcanique, ce qui soulève beaucoup de questions et n'a pas fini d'alimenter notre curiosité et nos fantasmes.

New Horizons m'a fait rêver et je n'ai pas été déçu, je me rappellerai toujours que j'ai connu l'avant et l'après, comme ceux qui ont vécu le survol d'Uranus et Neptune par Voyager 2. J'ai presque hâte d'être à 2019 pour le survol de 2014 MU69 !

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